7 cosas que saber antes de aprender el mandarín

El mandarín tiene fama de ser complicado. Hemos aprendido el idioma en Francia y en China y (aunque no somos maestros) nos gustaría dar algunas pistas a los aficionados que quieren aprender este “idioma de mañana.”

1. Una inversión personal importante

La gare de Kunming, 2008

La motivation sera votre mot d'ordre !

No vamos a ocultar la verdad – aprender el chino no es fácil. Se necesita tiempo, motivación y sobre todo perseverancia. Somos occidentales y no tenemos una entrada fácil al idioma como la tenemos en los idiomas latinas o germánicas. Cuando empezamos a aprender, nos enfrentamos a un sistema de sonidos, de estructuras gramaticales y de señales desconocidos…

Se dice frecuentemente que se necesitan diez años para aprender el chino. ¡Hay que estar preparados y no abandonar! Dashan, un expatriado canadiense muy famoso por su maestría impresionante del idioma afirma que a pesar de vivir en China por 27 años, ¡sigue aprendiendo!

2. Tonos, o como acostumbrarse a ellos

El mandarín es un idioma monosilábico. El pinyin es un sistema fonético,  inspirado por el alfabeto greco, que ayuda los que aprenden el idioma a saber cómo pronunciar un carácter sin adivinarlo. El idioma tiene 4 tonos y es importante conocerlos para que se pueda entenderle. Al principio es fácil, ¡pero pronunciar una frase entera con los tonos correctos es algo completamente diferente! Un tono mal pronunciado puede cambiar completamente el sentido de una palabra y sorprender la persona que habla con usted.

3. Aprender el chino en Europa y pues ir a Beijing… ¡donde nadie le entiende!

Aprender el chino en Europa es una buena idea pero hay que tener cuidado y no pensar que usted habla con fluidez antes de ir a China. Podría estar muy decepcionado. Eso vale para todos los idiomas – su profesor(a) entiende su acento y sabe lo que quiere decir. ¡Comprar billetes a la estación ferroviaria de Beijing es algo diferente! Repetirá sus frases diez veces en todos los tonos posibles. Imitará tanto como pueda. Rogará por un intérprete. ¡Está bien… pero que esté preparado!

4. Los caracteres chinos – no son tan difíciles.

La gente siempre nos dice “¿pero, también sabéis leer y escribir este idioma?”  Leer y escribir los caracteres chinos es posible, de verdad. Hay que acostumbrarse a este ejercicio mental. La escritura de los caracteres tiene un orden establecido de antemano y hay que respetarlo. El español lo tiene también – siempre empezamos una frase que tiene una exclamación con el signo « ¡ ».

Hay que entrenarse escribiendo líneas de caracteres. Que usted tenga cuidado si utiliza mucho el ordenador, podría tener problemas para escribir una carta sencilla. Un diccionario moderno de mandarín contiene algunos 50.000 caracteres, pero conocer los 2.000 o 3.000 caracteres que son usados diariamente, ya es suficiente para leer el periódico.

5. El ordenador – el santo grial de la nueva generación

Les aventuriers du caractère perdu

¡Las generaciones precedentes eran verdaderos héroes del aprendizaje! Tenían que consultar diccionarios y eso ralentizaba su búsqueda, aun por los más listos.

Hoy, los diccionarios son útiles pero los ordenadores han introducido programas adicionales que muestran como se pronuncia un carácter cuando se cierne el cursor sobre él.

También existen muchos diccionarios en línea, pero la mayoría son en ingles. Youku es el Youtube chino, Baidu es el Google chino y 人人 “renren” es el equivalente de Facebook en China; son graciosos para practicar.

6. ¡Practique con amigos chinos!

Como lo hemos dicho antes, el mandarín no se encuentra fácilmente en nuestra sociedad occidental, así que usted tiene que encontrar una manera de practicar regularmente con amigos chinos. Haciéndolo, aprenderá mucho más que lo que piensa sobre la cultura, la historia y los estilos de vida de sus países respectivos. ¡No se encuentra en los libros el mandarín de la vida diaria! Además, tendrá una idea de lo que esperar en China.

7. Hablar el chino es un auténtico placer

"Bon courage !"

Para concluir, queremos decir que somos muy contentos de haber aprendido el mandarín. Ese idioma es el símbolo de una civilización antigua que nos enseña mucho. A los chinos les encanta encontrar “laowai” 老外  (extranjeros) que hablan el mandarín para charlar con ellos, tomando el té.

Sea en Francia por su uso en el mundo laboral o in China para descubrir una cultura maravillosamente rica, ¡os aconsejamos de empezar!

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7 Things you need to know before learning Chinese

Mandarin Chinese is known to be extremely complicated. As we have learned Chinese in France and China (even if we’re not perfect at it), we would like to give a few insights on the subject for passionate people who want to learn this “language of tomorrow”.

1.       A significant personal investment

La gare de Kunming, 2008

Motivation is your moto!

We’re not going to try to hide the truth: learning Chinese isn’t easy. It requires time, motivation and most of all, perseverance. As westerners, we don’t have any point of entry into the Chinese language, contrary to what happens with Latin or Germanic languages. When starting to learn, we are faced with a completely unknown system of sounds, grammatical structures and signs…

People often say that it takes ten years to learn Chinese. You have to be prepared and not give up! Da Shan, a Canadian expat famous for his impressive mastery of the language, claims that after living in China for 27 years he’s still learning!

2.       Tones, or how to get used to them

Mandarin Chinese is a monosyllabic language. Pinyin, a phonetic system inspired by the Greek alphabet, helps learners to know how to pronounce a character without having to guess. The language has 4 tones, and it is necessary to know them in order to be understood. They are easy to get at the beginning, but to pronounce a whole sentence with the right tones is another matter entirely! A wrong tone can change the meaning of a word entirely, and surprise the person you’re talking to.

3.       Learning Chinese in Europe then going to Beijing and… Nobody understands you!

To learn Chinese in Europe is a great way to start, but be careful not to think yourself fluent before coming to China. You might be greatly disappointed. It is the same for all languages: your teacher understands your accent, and knows what you are trying to say. That will not be the case at the ticket office of the Beijing railway station! You will repeat your sentences ten times, using every possible tone. You will mimic as much as you can. You will pray for an interpreter to cross your path. It’s okay… Just be prepared!

4.       Chinese characters: they’re not so hard to get!

People often say to us « But do you also know how to read and write? ». Reading and writing Chinese characters is truly doable. It is a mental exercise you have to get used to. The writing follows a pre-established order, and you have to respect that. It is the same thing in English: you don’t put the point on top of an « i » before you’ve written the letter.

You have to train by writing lines of characters. Beware of the computer trap, or you might find yourself unable to write a simple « thank you » note. A modern Mandarin dictionary contains about 50.000 characters, but by learning only the 2.000 to 3.000 thousands most commonly used characters, you should be able to read the newspaper.

5.       Computer: the new generation’s Holy Grail

Older generations of learners were true heroes! They had to look up words in dictionaries, which made the search very slow, even for the best of them. Dictionaries can still be of use, of course, but nowadays computers gave birth to plug-ins that can show you the way a character is pronounced when you hover over it. There are also a lot of online dictionaries, most of them in English. Also, Youku, the Chinese Youtube, Baidu, the Chinese Google and 人人 « renren« , the equivalent of Facebook in China, can be funny ways to practise.

Looking for the lost character

6.       Practice with Chinese friends!

Like we said previously, Mandarin is a language that is not commonly found in our Western society, so you have to find a way to practise regularly with Chinese friends. By doing this, you will learn a lot more than you can imagine: about culture, history, the ways of life of our respective countries. Mandarin, as it is spoken every day, isn’t found in books! Moreover, it will give you a taste of what you will face once there.

 7.       Speaking Chinese: a true pleasure

"Good luck!"

To conclude, we want to say again that we are very glad to have chosen to learn Mandarin. This language is the symbol of an age-old civilisation that can teach us a lot. Chinese people are always grateful to meet « laowai » 老外  (foreigners) who speak Mandarin and can chat with them around a cup of tea.

Be it in France for its usefulness in the workplace, or in China to discover a wonderfully rich culture, we encourage you to get started!

7 choses à savoir avant d’apprendre le chinois

Le chinois mandarin est connu pour sa complexité, en témoigne l’expression « c’est du chinois ! ». Nous qui avons appris cette langue en France et en Chine, nous ne nous targuons pas d’un niveau exceptionnel mais proposons quelques conseils aux passionnés qui souhaitent s’attaquer à cette langue de demain.

1. Un investissement personnel considérable

La gare de Kunming, 2008

La motivation sera votre mot d'ordre !

Nous n’allons pas vous le cacher, apprendre le chinois n’est pas facile. Cela demande du temps, de la motivation, et surtout, de la persévérance. N’ayant aucun point d’entrée dans la langue, contrairement aux langues romanes ou germaniques, l’apprenti se retrouve face à un système complètement inconnu de sons, de structures grammaticales et de signes…

On dit souvent qu’il faut 10 ans pour apprendre le chinois. Il faut y être préparé et ne pas baisser les bras ! Da Shan (大山), canadien expatrié célèbre pour son impressionnante maîtrise de la langue, affirme qu’après 27 ans en Chine il continue d’apprendre…

2. Les tons, ou comment se faire l’oreille

Le mandarin est une langue monosyllabique. Un système phonétique inspiré de l’alphabet grec, le pinyin, permet aux apprentis de connaître la prononciation d’un caractère sans avoir à le deviner. La langue comporte 4 tons qu’il est nécessaire de maîtriser pour se faire comprendre. Il est plutôt simple de les intégrer au départ, mais prononcer une phrase entière avec les bons tons est une autre affaire ! Un mauvais ton peut donner un tout autre sens à un mot et surprendre votre interlocuteur.

3. Apprendre le chinois en France, arriver à Pékin sans que personne ne nous comprenne…

Apprendre le chinois en France, c’est une excellente manière de commencer. Mais attention à ne pas se croire bilingue avant d’arriver en Chine. Vous risquez de tomber de haut. Ce qui est vrai pour toutes les langues l’est plus particulièrement pour le chinois : votre professeur comprend votre accent, et sait deviner ce que vous voulez dire. Ce ne sera pas le cas du vendeur au guichet de la gare de Pékin. Vous répéterez 10 fois votre phrase en essayant tous les tons possibles. Vous mimerez tout ce que vous pourrez. Vous prierez pour qu’un interprète passe par là. Ce n’est pas grave… Mais soyez-y préparé !

4. Les caractères chinois, une difficulté pas insurmontable !

On nous demande souvent « mais vous savez aussi lire et écrire ? ». La lecture et l’écriture des caractères est tout à fait abordable. C’est une gymnastique de l’esprit qu’il faut acquérir. L’écriture suit un ordre pré-établi qu’il faut respecter. C’est la même chose en français : on ne met pas un accent sur le « e » avant d’avoir écrit la lettre… Il faut s’entraîner en faisant des lignes de caractères. Attention à ne pas tomber dans le piège d’écrire tout par ordinateur, au risque de se trouver incapable d’écrire une simple lettre manuscrite ! Si le dictionnaire du chinois moderne comporte environ 50 000 caractères, l’apprentissage des 2 à 3 000 caractères les plus courants vous permettront de lire le journal sans trop de difficultés.

5. Les outils informatiques : un salut pour la nouvelle génération

Les aventuriers du caractère perdu

Les générations précédentes d’apprentis étaient de véritables héros qui devaient chercher les mots dans les dictionnaires qui rendaient la recherche très lente, même pour les plus habiles…

Si les dictionnaires peuvent toujours s’avérer utiles, la magie de l’Internet a permis l’apparition de plug-ins qui affichent la prononciation d’un caractère et son sens à l’aide du curseur.

Il existe également de nombreux dictionnaires en lignes de toutes sortes, mais il faut noter qu’il y en a pour l’instant beaucoup plus vers l’anglais. Youku, « le Youtube chinois », Baidu, « le Google chinois » ou encore l’équivalent de Facebook  人人 « renren » sont autant de manières ludiques de vous exercer.

6. Le pratiquer avec des camarades chinois 

Comme nous l’avons déjà mentionné, le chinois est une langue peu présente dans notre entourage francophone, il faut donc trouver le moyen de le pratiquer régulièrement avec des amis chinois. Ces échanges vous permettront d’en apprendre beaucoup plus que vous ne le soupçonnez : sur la culture, l’histoire, les us et coutumes de nos pays respectifs… le chinois que l’on parle tous les jours ne se trouve pas dans les bouquins ! De plus, cette expérience vous donnera une idée de ce à quoi vous serez confronté une fois sur place.

7. Parler chinois, un réel plaisir

"Bon courage !"

Pour conclure, nous devons rappeler combien nous sommes ravies d’avoir choisi d’apprendre le chinois. Cette langue est le reflet d’une civilisation millénaire qui a beaucoup à nous apprendre. Le peuple chinois est toujours reconnaissant de rencontrer des Laowai 老外 (litt. « étranger ») qui parlent mandarin et qui peuvent échanger avec eux autour d’un thé…

Que ce soit en France pour son utilité dans le monde du travail, ou en Chine pour aller à la découverte d’une culture infiniment riche, nous vous conseillons vivement de vous lancer !